Una vespa bracònida que posa un ou a l'interior del seu hoste, una eruga d'arna gitana. Imatge: domini públic

Al popularAlienla franquícia de pel·lícules de ciència ficció, l’espècie titular —coneguda com el «xenomorf» -, apunta als humans desafortunats, que sovint implanten horrible el seu cos amb els seus propis ous. Quan els ous eclosionen, les cries surten explosivament de la incubadora que no volen, amb resultats invariablement fatals per a l’hoste humà.





El cicle de vida discordant sembla una cosa cuinada completament en la ficció, però la reproducció de xenomorfs es va inspirar en animals reals que viuen aquí a la Terra —Vespes parasitoides.Aquests insectes tan remarcables han utilitzat el seu estrany mètode reproductiu per incorporar-se tranquil·lament a la vida d’un enlluernador assortiment d’espècies invertebrades i s’han convertit, sens dubte, en un dels grups d’insectes més importants del planeta.

Incubadores convertides en insectes

Igual que els xenomorfs, les vespes parasitoides utilitzen altres animals (sovint altres insectes o aranyes) com a font d'aliment per a les seves cries, normalment mantenint viva la víctima durant tot el procés inquietant.



Algunes espècies són endoparasitoides, que injecten un òvul fecundat directament al cos d’un hoste. La larva eclosiona, creix i s’alimenta a l’interior de l’hoste encara viu. En canvi, els ectoparasitoides es dirigiran a un hoste, punxant-lo amb un verí paralític per deixar-lo completament desemparat. Després, posen un ou a la part exterior del cos immòbil de l’amfitrió i els joves eclosionats s’alimenten del seu amfitrió paralitzat. Sigui com sigui, els amfitrions parasitoides quasi sempre acaben morts al final d’aquest espectacle de terror de vespa.



Les vespes mamuts posen els ous a sobre de les larves dels escarabats rinoceronts. Imatge: SERGEI BYKOVSKII / Wikimedia Commons

La letalitat de l’estratègia és el que distingeix les vespes “parasitoides” dels veritables paràsits, que normalment no maten els seus hostes.

La biologia reproductiva parasitoide ha donat dividends a aquestes vespes, cosa que ha resultat en l’evolució d’una extraordinària varietat de formes i trets estranys del cicle vital.



Prenem per exemple les formigues de vellut, que no són formigues, sinó una família única de vespes parasitoides (Mutillidae) que tenen femelles voladores, peludes i semblants a formigues. Coneguts per la seva picant cegament dolorosa, també reben el sobrenom de 'assassí de vaques' a Amèrica del Nord.

La formiga de vellut, una espècie de vespa parasitoide, en la qual les femelles s’assemblen a les formigues i apunten a les abelles i les vespes.

Experts en control mental

Moltes vespes parasitoides fan els seus propis nius, però no el vespa guardiana de criptes (Conjunt d’Euderus), descrit per primera vegada per la ciència l’any passat. Les vespes guardadores de criptes es basen en les vespes biliars per a aquesta feina. Les vespes biliars utilitzen plantes per criar les seves larves, induint els arbres a crear quists resistents ('agalles') al voltant de les larves acabades d'eclosionar dins del teixit vegetal, protegint les larves fins a l'edat adulta.



Les vespes guardadores de criptes col·loquen els ous dins d’aquestes gal·les i, quan eclosionen les seves larves, perforen els cossos de la vespa biliar adulta per aparèixer. Un cop a dins, s’apoderen de la ment del seu amfitrió i fan que túnelin cap a la paret biliar cap al món exterior, cosa que el guardià de les criptes no pot fer tot sol. Però el titellaire dirigeix ​​el seu titella per fer que el seu túnel sigui massa estret al final, fent que quedi al seu lloc amb el cap enganxat a la sortida. Després de menjar-se l’interior de la vespa biliar, el guardià de cripta adult esclata del cap del seu amfitrió i s’enlaira al món al seu lloc.

Vespa cripta guardiana femenina. Imatge: M. A. Broussard a través de Wikimedia Commons

Les vespes guardadores de criptes estan lluny de les úniques vespes parasitoides que es dediquen al control mental. Les vespes joia s’apoderen del cervell de les paneroles amb l'ajut de un còctel de verí únic , injectat directament a la base del cap. El verí altera l’estat mental de la panerola, cosa que permet a la vespa joia conduir fàcilment la seva víctima moltes vegades més gran a una tomba subterrània, on posa un ou. Molt després de la sortida de la vespa, la panerola es queda enrere, drogada i incapaç de reunir la fugida.La larva no triga a eclosionar i menjar la panerola, que roman fatalment apàtica dies després de la seva captura.

La diversitat angoixant de les vespes parasitoides també inclou altres rareses. Hi ha gegants de polzada falcons de taràntula ”Que s’orienten exclusivament a la versió de jocs grans de les aranyes com a menjar per a nadons i estan armades amb una picada intrigante (però mèdicament inofensiva). Una espècie de vespa parasitoide nova per a la ciència aquest any aparentment s’esgota del seu amfitrió una serra afilada a l'esquena .

Dendrocerus scutellaris, una vespa parasitoide amb una serra a l'esquena Foto: Carolyn Trietsch

És el seu món, només hi vivim

Atès que la diversitat dels tipus d’hoste és tan àmplia i hi ha tants parasitoides dirigits a una sola espècie, la diversitat d’espècies es troba fora de les cartes, i pot arribar a ser prop d’un milió d’espècies. Les vespes parasitoides són probablement el grup animal més ric en espècies del planeta , molt més que els escarabats, que durant molt de temps es pensava que tenien el títol.

Un sol tipus d’insecte hoste pot caure víctima de desenes d’espècies de vespes parasitoides diferents, però pot ser que siguin difícils de notar des de la nostra perspectiva perquè moltes espècies tenen una mida increïblement petita. A la seva manera fosca, les vespes parasitoides s’han convertit en un dels animals amb més èxit de la Terra i ho fan secretament des de fa uns 200 milions d’anys.

La vespa caçadora daurada arrossegava al seu niu una aranya paralitzada.

Les vespes parasitoides van començar humilment al període Juràssic, probablement com a vespes de fusta dirigides a escarabats avorrits com a incubadores de larves. Encara hi ha vespes parasitoides que ho fan avui en dia. A partir d’aquí, l’estil de vida es va expandir des de les erugues, fins a les aranyes i altres vespes. L’estratègia parasitoide és realment fonamental per al llegat de totes les vespes, ja que es creu que les conegudes abelles, jaquetes grogues i formigues que veieu avui dia descendien d’un avantpassat parasitoide i, des de llavors, han perdutAlienformes de fer bebès. Increïblement, malgrat els diferents tipus de vespes parasitoides actuals, aquest mètode reproductiu va evolucionar només una vegada a l'alba de la línia familiar de vespes .

Aquest suau cop d’estat de la biodiversitat d’insectes de la Terra s’ha produït durant centenars de milions d’anys i la ciència tot just comença a entendre la magnitud de la presència dels ecosistemes de les vespes parasitoides. Com a font constant i subtil de mort d’insectes, les vespes parasitoides poden tenir influències ecològiques que no s’han apreciat del tot. Amb centenars de milers de tipus de vespes parasitoides tirant de les cordes a milions d’espècies d’insectes i aràcnids, és evident que és el seu món i només hi vivim.

VEURE EL SEGÜENT: Aranya llop contra Vespa aranya